University of Illinois Extension

Cultivo de Calabazas

La calabaza es un vegetal de estación templada que puede cultivarse en casi todo el territorio de los Estados Unidos. Además de utilizarse para hacer las típicas linternas de Halloween conocidas como jack-o’-lanterns, las calabazas se utilizan para hacer mantequilla, tartas, flanes, panes, galletas y sopas.

Cuándo Plantarlas

La calabaza es un vegetal muy tierno. Las semillas no germinan en el suelo frío y a las plántulas las perjudican las heladas. Las calabazas deben plantarse cuando no hay riesgo de heladas y cuando el suelo se ha calentado. Las calabazas que se utilizan como adornos de Halloween deben plantarse desde fines de mayo, en el norte, hasta a principios de julio, en las zonas del sur. Si se las planta muy temprano, es posible que se ablanden y se pudran antes de Halloween.

Separación y Profundidad

Se requiere un mínimo de 50 a 100 pies cuadrados por montículo para las plantas de calabazas trepadoras. Plante las semillas a una pulgada de profundidad (cuatro o cinco semillas por montículo). Deje de 5 a 6 pies entre montículos. El espacio entre cada hilera debe ser de 10 a 15 pies. Cuando las plantas jóvenes se hayan establecido, ralee cada montículo y deje las mejores dos o tres plantas.
Las variedades semi-arbustivas deben plantarse a una pulgada de profundidad (cuatro o cinco semillas por montículo). Ralee cada montículo y deje las dos mejores plantas. Deje un espacio de 4 pies entre montículos y 8 pies entre hileras.
Las variedades miniatura deben plantarse a una pulgada de profundidad. En cada hilera se recomienda plantar dos o tres semillas cada 2 pies. El espacio entre hileras debe ser de 6 a 8 pies. Cuando las plántulas tengan dos hojas verdaderas habrá que ralearlas para dejar una sola, la mejor, cada dos pies.
Las variedades arbustivas deben plantarse a una pulgada de profundidad (1 ó 2 semillas por pie de hilera). Habrá que ralear hasta dejar una sola planta cada 3 pies. Deje un espacio de 4 a 6 pies entre hileras.

Cuidado

Las malezas que crecen alrededor de las calabazas se pueden controlar con laboreo poco profundo o con una azada. Las calabazas deben regarse si a principios del verano hay sequía durante largo tiempo. Las calabazas toleran bastante bien períodos cortos calurosos y secos.
Los insecticidas pueden matar a las abejas necesarias para polinizar las calabazas y los zapallitos. Los insecticidas deben aplicarse solamente a la tardecita cuando las flores ya están cerradas y las abejas ya no las visitan. Ya que cada día se abren flores nuevas y debido a que las abejas se posan sólo dentro de las flores abiertas, generalmente, estos insectos polinizadores no se ven afectados por aerosoles potencialmente mortales.

Cosecha

Las calabazas pueden cosecharse cuando se tornan de un color parejo y fuerte (naranja, para la mayoría de las variedades) y cuando la cáscara está dura. Si las plantas están saludables, coseche a fines de septiembre o a principios de octubre, antes de que lleguen las heladas fuertes. Si las plantas se mueren prematuramente debido a enfermedades o a otras causas, coseche los frutos y manténgalos en un lugar templado y seco hasta Halloween. Saque las calabazas de las plantas con mucho cuidado utilizando una tijera de podar o un cuchillo filoso y deje de 3 a 4 pulgadas de tallo. Si arranca las calabazas de las plantas, lo más probable es que rompa los tallos de las calabazas. Generalmente, las calabazas sin tallo no se mantienen en buenas condiciones. Use guantes cuando coseche calabazas ya que muchas variedades tienen tallos con espinas.
Cuando tenga que trasladar las calabazas de un lugar a otro, evite cortarlas y golpearlas. Los frutos que no han madurado bien, los que han sido dañados y los que han sido expuestos a heladas fuertes no duran. La temperatura ideal para almacenaje debe ser de entre 50 y 55°F.

Problemas Comunes

El tizón polvoriento desarrolla un moho blanco y polvoriento en la superficie externa de las hojas. Esta enfermedad puede causar el marchitamiento precoz de las hojas e interferir con la maduración adecuada.
La cuca del pepino y la chinche de la calabaza atacan las plántulas, las plantas y los frutos maduros e inmaduros. Esté alerta, especialmente a fines del verano, a la aparición de estos insectos que pueden dañar los frutos maduros, arruinar su apariencia y dificultar su almacenaje.

Preguntas y Respuestas

P. Las primeras flores que dieron mis plantas de calabazas no se convirtieron en frutos, ¿por qué?

R. Esto es común en las cucurbitáceas (como el pepino, la calabaza común y ornamental, el zapallito, el melón y la sandía). En la mayoría de los casos, las primeras flores son masculinas. El polen de estas primeras flores masculinas atrae a las abejas y les indica dónde están las plantas en flor. Cuando las primeras flores femeninas se abren, la ruta de las abejas ya está establecida y son las abejas quienes después transfieren el polen de las flores masculinas a las femeninas. Las flores masculinas florecen durante un día y después se caen. Es posible que bajo ciertas condiciones las flores masculinas predominen, especialmente a principios de estación o bajo ciertos tipos de estrés. Los frutos pequeños que se ven en la base de las flores pequeñas las identifican. El pedúnculo de las flores masculinas no se hincha.

P. ¿Cómo hago para cultivar una calabaza que pese más de 100 libras?

R. Utilice una de las variedades jumbo. Plante a principios de junio y deje 150 pies cuadrados por montículo. Ralee para dejar una o dos plantas de las mejores. Es esencial contar con un suelo fértil, realizar un control de insectos adecuado y hacer un laboreo poco profundo. Quite las primeras dos o tres flores femeninas después de que las plantas comiencen a florecer para que alcancen un tamaño mayor y den hojas más grandes antes de dar frutos. Deje que se desarrolle un solo fruto y luego arranque todas las flores femeninas que se desarrollen después de que el fruto se haya establecido en la planta. No deje que los nudos cerca de los frutos echen raíces porque estos frutos crecen tanto y tan rápido que podrían provocar la ruptura y separación de la planta. 

P. Mi abuela hacía tartas con unas calabazas alargadas verdes a rayas, ¿sigue disponible esta variedad?

R. Sí. Se trata de la variedad Green-Striped Cushaw. Ya que su textura es única, algunos cocineros la utilizan especialmente para flanes y tartas.

P. ¿Habrá polinización cruzada si planto calabazas comunes, calabazas ornamentales y zapallitos juntos en mi jardín? ¿Se producirán frutos anormales?

R. Las calabazas comunes y ornamentales y los zapallitos pertenecen a la familia de las cucurbitáceas. Este nombre deriva de su clasificación botánica género Cucurbita (generalmente abreviado C.). En el grupo de las calabazas comunes y ornamentales y los zapallitos hay cuatro especies principales de Cucurbita. Puede haber polinización cruzada entre las variedades de una misma especie (pueden ser llamadas calabazas, calabazas ornamentales o zapallitos). No hay polinización cruzada entre variedades de especies diferentes. Por ejemplo, el zucchini se cruza con la calabaza Howden’s Field, con el zapallito acorn o spaghetti, con las calabazas ornamentales pequeñas o con las calabazas miniatura Jack-Be-Little porque todos son miembros de la misma especie botánica (C. Pepo).

Sin embargo, la polinización cruzada no afecta el sabor, la forma o el color del fruto de la estación actual. Los cruzamientos se hacen evidentes sólo si las semillas de estos frutos se guardan y se cultivan al año siguiente. El zapallito Butternut y las calabazas Small Sugar, White Cushaw y Big Max pueden cultivarse en un mismo lugar porque cada variedad proviene de una especie diferente, por lo tanto no habrá cruzamiento. Debido a que las abejas trasladan polen a distancias de una milla o más, en zonas suburbanas en donde las huertas están muy cerca unas de otras, para obtener semillas puras de variedades no híbridas es necesario embolsar las flores y polinizar a mano.

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